Biotecnologia: a engenharia dos genes



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BIOTECNOLOGIA: A ENGENHARIA DOS GENES
Engenharia genética: sonho ou pesadelo?

Os genes dos organismos são obtidos através da reprodução e transmitidos de pais para filhos. Eles definem como o organismo é construído e do que ele é capaz. Que tal se fosse possível colocar artificialmente genes novos num organismo, mudando suas capacidades e suas características? A possibilidade de manipular os genes dos organismos e modelar os seres vivos à vontade é um sonho antigo dos biólogos. Parte desse sonho já está sendo realizada pelas técnicas da Engenharia Genéti- ca.


Os cientistas já sabem enxertar em alguns organismos genes totalmente estranhos aos deles, inclusive provenientes de espécies diferentes, de forma a que adquiram novas capacidades. É pos- sível, assim, produzir vegetais mais nutritivos e mais resistentes a pragas e forçar lêvedos e bacté-rias a produzirem substâncias de interesse médico. É muito provável que um dia sejamos capazes de substituir no homem um gene defeituoso por outro funcional, da mesma forma como se troca uma peça quebrada num carro; isso representaria a cura para doenças genéticas como a hemofilia, o dia- bete ou a anemia falciforme.

Apesar de ainda não ser possível trocar o gene defeituoso de um diabético, a Engenharia Ge- nética já contribuiu para tornar a vida dessas pessoas mais fácil.

A insulina que muitos diabéticos tomam diariamente é obtida de pâncreas de animais, como bois e porcos. Sua obtenção é difícil, já que são necessárias toneladas de órgãos para se obter uma pequena quantidade de hormônio. No entanto, conseguiu-se enxertar o gene humano para a produ- ção de insulina em bactérias do intestino, da espécie Escherichia coli. Essas bactérias, cultivadas em laboratório, multiplicam-se e produzem hoje essa substância em grandes quantidades. Embora o diabete continue incurável, a Engenharia Genética permite que o tratamento dos diabéticos seja muito mais fácil do que antigamente.

Este é o lado agradável da história. O outro lado da moeda, o pesadelo, também existe: que ti-pos de super-homens, de “monstros” ou até de microrganismos perigosos para a humanidade alguns cientistas mal-intencionados poderiam vir a produzir com essa técnica?Que tipos de bactérias ou ví-rus poderiam escapar, por descuido, de um laboratório? Que precauções devem ser tomadas pelas pessoas que trabalham com Engenharia Genética, para não contaminar a biosfera? Todas essas per- guntas são ainda bem atuais e preocupam seriamente os biólogos.



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